Il grano geneticamente modificato che tiene lontani gli afidi

Un gene di menta piperita e' stato usato per progettare una varietà di grano che emette un segnale chimico in grado di allontanare gli afidi.
In futuro si potrà diminuire l'uso dei pesticidi sulle piante modificate con questo gene.
La modifica genetica sfrutta uno dei meccanismi di difesa delle piante, la capacità' di tenere lontani i parassiti con i segnali odorosi dei feromoni. La menta piperita emana un odore, impercettibile agli umani, che imita un segnale di allarme generato dagli afidi quando vengono attaccati dai predatori.
Ciò aiuta a dissuadere gli insetti, che succhiano lo zucchero dalle piante e provocano danni alle colture per milioni di sterline ogni anno.
Gli scienziati inglesi hanno estratto il gene della menta piperita e l'hanno inserito nel DNA di una varietà primaverile di grano.
Ora ci sono otto appezzamenti di prova di questo grano, ognuno di 6 metri quadrati, all'istituto di ricerca agricola Rothamsted, nell'Hertfordshire.
Gli appezzamenti sono protetti da recinzioni e fossati, sia per tenere lontani gli animali che potrebbero danneggiare le piante, sia per difenderle dagli oppositori agli OGM.
Gli scienziati osserveranno attentamente le piante durante l'estate, per vedere se i risultati coincidono con le previsioni emerse dalle ricerche in laboratorio.
I lavori precedenti indicano che il feromone non soltanto allontanerà molti afidi, ma attrarrà anche le vespe parassita, uno dei maggiori nemici naturali degli insetti. Queste piccole vespe depongono le uova negli afidi, che vengono mangiati dalle larve che si schiudono.
Un ulteriore vantaggio e' che gli afidi diffondono dei virus che contagiano e uccidono le piante, quindi il grano sarà protetto dalle malattie, dicono i ricercatori.
Nel corso di una conferenza stampa allo Science Media Centre di Londra, il professor John Pickett, direttore del dipartimento di ecologia chimica all'istituto Rothamsted ha affermato: "Gli insetti usano i feromoni per comunicare fra loro. Gli afidi usano un feromone di allarme quando sono attaccati dalle coccinelle e dalle vespe parassita facendole allontanare. Da quando abbiamo iniziato a studiare la questione, negli anni 80, abbiamo cercato diversi modi di aggiungere il feromone di allarme. Si può sintetizzare, si può creare chimicamente, si può prendere dalle piante. Il modo migliore e' progettare la pianta per far sì che lo diffonda, puro, proprio come gli afidi lo rilasciano quando vengono attaccati".
Ogni anno nel Regno Unito si produce grano per un valore di 1,2 miliardi di sterline. Senza l'uso dei pesticidi, si stima che circa 100 milioni di sterline sarebbero portati via dagli afidi.

Da "The Guardian" (cfr: Agrapress n° 976 del 2/04/2012)